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전문가오피니언

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유니콘 기업으로 보는 중국의 인공지능 발전 동향

김성옥 정보통신정책연구원, 연구위원 2019.09.11

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중국의 인공지능 산업이 빠르게 발전하면서 미국을 추격하고 있음은 어제오늘의 일이 아니다. 2018년 중국의 인공지능 시장은 전년대비 56.3% 성장한 339억 위안을 달성하였고, 2020년에는 710억 위안까지 성장할 것으로 예상된다. (瞻产业研究院, 2019.4.17.) 인공지능에 기업에 대한 투자 역시 꾸준히 증가하면서 중국은 미국(4,998개) 다음으로 많은 인공지능 기업(2,039개)을 보유한 국가가 되었으며, 특히 도시별 분포로 보면 베이징이 412개로 전 세계에서 인공지능 기업이 가장 밀집한 지역으로 등극했다.

 

인공지능에 대한 투자도 빠르게 증가하여 글로벌 시장에서 짧은 시간 내에 높은 기업가치를 달성하는 유니콘 기업의 수도 최근 들어 대폭 증가했다. CBInsight 2019년 7월 기준, 전 세계 376개의 유니콘 기업 중 32개가 인공지능 기업이며, 그 중 중국의 유니콘 기업은 미국(16개)의 뒤를 이은 11개이다. 중국의 인공지능 관련 유니콘 중 가장 비중이 높은 분야는 인공지능을 활용한 안면인식 기업이다. 센슨타임, 페이스++ 등 기업은 2017년, 이투테크놀로지, 클라우드 워크는 2018년 각각 유니콘 리스트에 이름을 올렸는데,  유사분야의 기업들이 급속도로 유니콘으로 성장할 수 있었던 배경은 어찌 보면 중국의 특수한 맥락에서 비롯된다. 


조금 비틀어서 보자면, 이는 통제에 대한 정부의 수요가 창출한 발전기회이기도 하다. 안면인식 기능을 활용하여 범죄자를 판독하고, 사회 전반을 통제하려는 정부의 움직임이 안면인식 기술 스타트업에게 광대한 수요와 기술 개발의 인센티브를 창출했다고도 볼 수 있기 때문이다. 센스 타임과 이투테크놀로지는 실제로 중국 정부의 기차역 CCTV 사업에 기술을 제공하면서 대대적으로 성장하기 시작했다. 

 

그 결과, 이투 테크놀로지가 개발한 두 개의 알고리즘은 미국 국가기술표준연구소(NIST)가 주최한 안면인식공급자대회 (FRVT)에서 1~2위를, 센스 타임의 알고리즘 두 개가 3,4위, 중국과학원의 선전첨단기술연구원이 개발한 알고리즘이 5위, 메그빌은 8위를 차지하는 등 경진대회 수상 상위 10개 기업 중 무려 6개를 중국기업이 차지하였다.(한겨레, 2018.11.30.) 중국 정부가 인공지능 CCTV와 센서 등을 전국에 구축하고, 첨단기술을 활용한 영상 감시시스템인 톈왕(天網) 프로젝트를 진행하면서 중국 내 안면인식 관련 특허 공개건수는 900건을 돌파하고 컴퓨터 비전, 머신 비전 분야의 투자도 급증하고 있다는 점은 중국 정부의 정책과 인공지능 기술 경쟁력 및 발전 분야 사이에 상관관계가 존재함을 추측할 수 있게 한다. 

 

안면인식 기술은 단순히 통제의 기능에만 활용되는 것은 아니다. 중국의 인증수단이 핸드폰 번호, QR 코드를 넘어 안면인식 수단으로 급변하면서 안면인식 딥러닝 분야의 기술기업에 대한 수요가 대거 늘어났기 때문이다. face++는 우리에게도 잘 알려진 카메라 앱인 카메라360의 안면인식, 그리고 디디추싱, 알리페이의 안면인식 결제 등에 사용되면서 높은 기업가치를 확보할 수 있었고, 디디추싱은 운전자의 범죄이력 확인에서 결제까지 face++의 기술을 이용한다. (김성옥, 2019) 

 

중국의 유니콘 기업이 안면인식 기술 기업에게 집중되어 있었고, 이들이 중국 정부의 빅브라더 정책에 의해 탄생한 특수한 형태의 유니콘 기업이라면, 2018년부터는 조금 더 다양한 분야의 유니콘 기업이 탄생하기 시작했다. 토우티아오(Toutiao)는 그 가장 대표적인 사례이다. 2012년 모바일 뉴스 플랫폼으로 사업을 시작한 토우티아오는 인공지능을 활용한 뉴스 큐레이션 플랫폼으로 기술을 접목하며 성장했고, 숏 비디오 앱인 틱톡(TikTok)을 출시하며 우버를 제치고 전 세계에서 가장 기업가치가 높은 유니콘 기업으로 등극하며 글로벌 시장에서의 존재감을 드러냈다. 

 

다른 유니콘 기업들이 중국 정부의 정책이나 알리바바, 텐센트, 바이두 등 자국 인터넷 대기업 등에게 대대적인 투자를 유치하고 내수시장에서의 성장을 발판으로 기업가치를 높였다면 틱톡은 미국 시장에서 매출의 40% 이상이 발생하는 확장성이 강한 글로벌 기업으로 자리매김하고 있다. 

 

이 외에도, 딥러닝 기반의 자율 주행 의사결정 SW를 제공하는 모멘타, 인공지능 반도체 칩을 생산하는 캠브리콘과 호라이즌 로보틱스 등 중국의 유니콘 기업은 하드웨어와 소프트웨어를 넘나드는 다양한 영역으로 확장되어 나가고 있다. 특히, 미중무역분쟁과 화웨이에 대한 제재 조치 등 외부환경의 압박으로 인해 반도체 국산화와 차세대 반도체 개발에 매진하는 중국 정부의 정책방향에 맞추어 칩 관련 스타트업의 가치는 더욱 높아질 것으로 보인다. 또한, 중국이 선제적으로 인공지능 반도체 칩 관련 스타트업을 육성, 시장을 선도하기 시작하면서 변화에 한발 늦은 국가들과의 협업이 전개되고 있다. 

 

일례로, 호라이즌 로보틱스는 자율 주행 레벨 3,4를 타깃으로 개발된 자율 주행용 연산 플랫폼을 제공하면서 주목을 받기 시작했고, 우리나라에서는 SK에서 호라이즌 로보틱스에 투자를 진행하고 자율 주행 반도체와 지도용 인공지능 칩 개발에 협력하는 등, 긴밀한 네트워크를 구축하고 있다. (IT조선, 2019.6.13.: 비즈니스포스트, 2019.3.5.) 차세대 지능형 반도체 분야 국내 스타트업의 결핍과 우리 대기업의 수요가 중국 스타트업에 대한 협업을 창출하는 현상으로 이어진 것이다. 

 

중국의 인공지능 스타트업들은 정부의 정책방향과, 글로벌 시장을 선점할 수 있는 높은 기술력을 바탕으로 높은 기업가치를 쌓으며 성장하고 있다. 중국 정부의 빅브라더 정책에 대한 논란은 차치하고라도, 중국 인공지능 기업들이 내수시장뿐 아니라 글로벌 시장에서도 인정받을 수 있는 기술경쟁력을 확보해가고 있고, 그 기술력이 다양한 분야에서 활용될 수 있는 확장성을 가지고 있다는 점은 우리가 위협요인으로 여기고 대응책을 마련해야 할 현상임에는 분명하다. 더불어서, 미중 무역분쟁과 일본의 수출규제 등 불안정한 외부환경에 대응하기 위해서는, 스타트업으로부터 시작하여 패러다임 전환에 일조할 수 있는 혁신과 그 혁신이 받아들여질 수 있는 수요시장의 창출에 양국의 협조가 요구되는 시기일 것이다.

 

 

<참고 문헌 및 참고사이트>

 

□ 김성옥(2018.1.9.), 중국, 혁신성과 로컬리티(locality)의 사례, KISDI 전문가칼럼

 

□ 박소영(2019.1.11.), . 스타트업을 통해 본 2018년 중국 AI 시장 트렌드, TRADE BRIEF

 

□ 비즈니스포스트(2019.3.5.), SK하이닉스, 자동차 반도체에서 성장동력 확보 위해 발걸음 재촉, http://www.businesspost.co.kr/BP?command=article_view&num=116900

 

□ 조선비즈(2018.3.22.), 시진핑의 중국, CCTV만 2000만개 '톈왕' 운영...감시기술 특허도 美 압도, http://biz.chosun.com/site/data/html_dir/2018/03/21/2018032102986.html

 

□ 한겨레(2018.11.30.), 중국 얼굴인식기술 1~5위 휩쓸어 ‘최강자’ 

 

□ IT조선(2019.6.13.), 中 호라이즌 로보틱스, SKT·서울시 스마트 지도 개발 참여, http://it.chosun.com/site/data/html_dir/2019/06/13/2019061300993.html

 

□ CB insights, The Complete List of Unicorn Companies,  https://www.cbinsights.com/research-unicorn-companies

 

□ CAICT(2018.2), 2017 年中国人工智能产业数据报告,瞻产业研究院(2019.4.17.), 2019年中国人工智能行业市场分析:增速高于全球发展,5G商用推动智能终端发展, https://bg.qianzhan.com/trends/detail/506/190417-a2f95525.html

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